Produkter til Transport

stage_goods_TT

Conti Scandinavia for tøffe vinterforhold

Fru Løvetann

Continentals jakt på nye materialer har strukket seg helt til den beskjedne løvetannen, en plante som kan brukes til å framstille gummi – til dekk som er særlig miljøvennlige. Materialforsker Carla Recker ønsker å gjøre løvetann til det neste store innen dekkproduksjon.

Image

Selve dekkene er svarte og runde, akkurat som "vanlige" dekk. Bare løvetannene som er diskré preget inn i sideveggene, gir et hint om hva de er laget av. Det og selvfølgelig det gule og grønne emblemet med merkenavnet "Taraxagum", avledet av det botaniske navnet på planten. På Continentals teknologisenter i Stöcken i Hannover ser Carla Recker stolt på dekket som ligger til utstilling på møterommet, et dekk som ble produsert på fabrikken i Aachen for bare to uker siden. Carla, som har doktorgrad i kjemi og er fagansvarlig for materialkjemi i Continental, var på plass da dekket ble løftet ut av formen: "Helt fram til dagen før var vi ikke helt sikre på om det kom til å fungere." Ikke til å undres over at Carla ikke sov stort den natten. Til framstillingen av prototypen jobbet kollegaene hennes i ukevis med å utvinne gummi fra løvetannrøtter. Og i månedsvis eksperimenterte de på laboratoriet for å finne ut hvordan de skulle bruke det nye materialet for å erstatte naturgummien fra gummitreet som finnes i alle dekk sammen med syntetisk gummi. På toppen av dette kom store mengder administrativt arbeid, for Carla har samarbeidet med Fraunhofer-instituttet for molekylærbiologi og anvendt økologi ved universitetet i Münster siden 2007.

Alt det harde arbeidet har gitt uttelling, og de første løvetanndekkene er nå på veien, selv om "veien" i dette tilfellet bare er Continentals testbane. Produksjonen av det nye dekket vil tidligst ta til i 2020. Carla Recker kan ikke skjule entusiasmen, og øynene hennes stråler mens hun beskriver den ene detaljen etter den andre. Først litt om løvetannen: Gjennom kryssing har forskerne ved Fraunhofer-instituttet endret den løvetannsorten som Continental bruker, russisk løvetann, slik at den gir mer plantesaft og kan dyrkes på åker.  Visjonen er å dyrke fram løvetannrøtter som lange som sukkerroer. Dette arbeidet er overlatt til gartnere i Bayern og Sachsen, som skal dyrke løvetann på teståkre. "Vi må vente fra vekstsesong til vekstsesong og håpe at det ikke blir flom eller andre katastrofer mellom sesongene", smiler 49-åringen, som ser mye yngre ut i sine dongeribukser og joggesko. Ved siden av arbeidet i Continental har Carla studert miljøteknologi, et emne hun får god bruk for når hun nå plutselig skal beherske biologi og jordbruk.

"Materialekspert på innsiden"

Carlas team ble nylig hedret for arbeidet sitt i München da løvetannprosjektet ble tildelt GreenTec Award, Europas mest prestisjefylte miljø- og næringslivspris. "Det var definitivt et høydepunkt i karrieren", stråler Carla. "Ellers har arbeidet mitt en tendens til å være skjult, selv om det er en del av så mange produkter." På spøk sier hun at hun iblant ønsker seg et stempel der det står: "Materialekspert på innsiden."

Faktisk er det ikke nytt å utvinne gummi av løvetann: Den første patenten for prosessen ble tatt ut i 1905. Carla Reckers kollegaer fant også to mapper om løvetann i Continentals arkiver. "Men den gang ble forskningen stoppet fordi den ikke var økonomisk bærekraftig", forklarer hun. I dag ser det annerledes ut: "Vi foretok en økonomisk vurdering, og med dagens data er prosjektet lønnsomt." Dessuten er løvetannen en lite kresen plante som også kan dyrkes i et nordeuropeisk klima og i dårlig jordsmonn. Dermed spares lange reiser fra tropiske gummitreplantasjer, og det er ingen konflikt med eksisterende matproduksjon. Andre miljøfordeler er at løvetanngummi kan dekke den globalt voksende etterspørselen etter gummi uten at man må ofre mer regnskog for å plante gummitrær. Dette vil redusere CO2-fotavtrykket og øke artsmangfoldet – to faktorer som også overbeviste GreenTec-juryen.

Flower power i stor skala

Lastebildekk har potensial til å bli et enormt marked for det nye materialet: De veier 70 til 80 kg, hvorav 30 til 40 prosent er naturgummi, et mye høyere tall enn for personbildekk. Carla Recker tror likevel ikke at all gummien i Continentals dekk noen gang vil komme fra løvetann.  Av både økonomiske og sikkerhetsmessige grunner må dekk lages av en kombinasjon av råmaterialer – men med maksimal miljøbærekraft. "Og det vil løvetannen virkelig kunne bidra til."

Et pilotsystem blir nå bygget som kan brukes til å produsere løvetanngummi i stor skala.  "Vi er fremdeles tidlig i prosessen", forklarer Carla. Betydelig utholdenhet vil være nødvendig for å komme i mål, for ikke å snakke om sterk støtte fra selskapet.  Når det kommer til stykket, er slike langsiktige prosjekter svært uvanlige i bransjen. Som leder for prosjektet er Carla glad for at "vi har alle bak oss". Hennes fascinasjon for løvetann og den enorme energien hun utstråler, har utvilsomt vært avgjørende for å overbevise dem.